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Ballons au-dessus de l’Amérique du Nord : une analyse de trajectoire

Où a commencé la série actuelle ?
Avec un ballon de 60 mètres qui a flotté à travers le Pacifique puis de l’Alaska au Canada jusqu’en Caroline du Sud. Il a été repéré pour la première fois le 28 janvier et abattu par un avion F-22 le 4 février. Ce qui est certain, c’est à quoi cela n’a pas servi : collecter des données météorologiques. Les ballons météorologiques sont conçus de manière à ne rester dans les airs que quelques heures, explique Gernot Grömer, directeur du Forum spatial autrichien. Le gaz à l’intérieur – l’hydrogène ou l’hélium – se dilate à mesure que la pression de l’air diminue à mesure qu’elle augmente, provoquant finalement la rupture de la coque. Après environ trois heures de montée, le ballon redescend au sol, ce qui prend environ une demi-heure. Les ballons météorologiques mesurent par exemple le vent ou les nuages ​​et sont souvent utilisés : deux à quatre ballons sont lancés chaque jour depuis environ 1 000 stations dans le monde.

Alors, de quel genre de ballon s’agissait-il ?
Il existe également d’autres types de construction, par exemple les ballons sans pression. Ils peuvent voler beaucoup plus longtemps, selon le type, de quelques jours à deux semaines. Ces ballons sont ouverts en bas, permettant à trop de pression de s’échapper. De plus, du gaz peut se diffuser à travers le matériau – que vous pouvez imaginer comme un sac de fruits ou de légumes au supermarché. Des missions encore plus longues sont possibles avec des ballons super pressants.

Était-ce un ballon espion ?
Tout à fait possible. D’un point de vue purement technique, il pourrait également être utilisé à des fins de recherche. Dans tous les cas, le ballon était adapté au fonctionnement d’instruments de mesure. Les panneaux solaires couvraient probablement environ 50 mètres carrés et auraient pu fournir une dizaine de kilowatts d’énergie, mais uniquement pendant la journée. «Cela représente une quantité importante d’électricité», explique Grömer. Un ballon ainsi équipé pourrait être équipé de caméras et de capteurs détectant d’autres zones du spectre électromagnétique comme les infrarouges ou les ondes radio. Les données pourraient également être transmises, idéalement à un satellite en orbite terrestre et survolant le ballon à intervalles réguliers.

Et tous les autres objets ?
Après l’observation du ballon, d’autres objets mystérieux ont été repérés les uns après les autres : un autre ballon au-dessus de l’Amérique du Sud et, le 9 février, un objet volant à douze kilomètres au-dessus de l’Alaska qui aurait été de la taille d’une Coccinelle VW. Un jour plus tard, les systèmes de surveillance ont détecté un objet cylindrique au-dessus du Canada et le 12 février, une structure octogonale à la frontière entre le Canada et les États-Unis. Les autorités ont d’abord simplement signalé que les objets mystérieux n’avaient aucun moteur. Il y a eu beaucoup de spéculations après qu’un responsable a déclaré qu’il ne pouvait rien exclure. Le soupçon est immédiatement apparu : des extraterrestres !

Qu’est-ce qui est octogonal, n’a pas de propulsion et vole dans la stratosphère ?
Le responsable avait techniquement raison : on ne peut pas prouver que quelque chose n’existe pas et on ne peut donc pas exclure que des extraterrestres aient découvert la Terre. Mais ce n’est pas probable. De quels types d’objets cylindriques ou octogonaux est-il question ? Également des ballons sans pression, soupçonne Grömer. Afin de stabiliser davantage les ballons et de les rendre plus durables, il existe ce que l’on appelle des limites de forme, une méthode de construction qui peut avoir diverses formes, y compris octogonales. Les drones n’auraient-ils pas également pu envahir l’espace aérien étranger ? Peu probable, car les drones n’ont généralement pas la portée requise. Sans spéculer trop hardiment, on peut supposer que tous les objets récemment découverts sont des ballons.

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Pourquoi tant de ballons apparaissent-ils en ce moment ?
La question est peut-être plutôt la suivante : pourquoi en découvre-t-on autant en ce moment ? Vraisemblablement parce que les gens recherchent désormais de tels objets. Normalement, les instruments d’observation sont calibrés pour surveiller l’espace aérien à la recherche d’intrus se déplaçant rapidement – ​​et non pour repérer des ballons lents dans la stratosphère. Après la première observation, les Américains ont réajusté leur système radar du Commandement de la défense aérospatiale de l’Amérique du Nord (NORAD) et ont rapidement capturé les images d’objets volants suspects les uns après les autres. Ce que le monde perçoit actuellement est probablement le résultat d’une attention accrue. En Ukraine, la guerre oblige également la population à être plus vigilante. Apparemment, des ballons attribués à la Russie y ont été repérés depuis des mois.

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Les ballons ne sont-ils pas une technologie dépassée ?
Npas nécessairement. Aujourd’hui, les satellites sont généralement utilisés pour obtenir des données à haute altitude. Mais les satellites présentent également des inconvénients : premièrement, ils tournent constamment autour de la Terre et ne survolent donc que brièvement la région qu’ils sont censés observer. La prochaine occasion d’enregistrer des images viendra après une autre orbite, environ 90 minutes plus tard. Deuxièmement, ils sont situés très haut au-dessus de la terre, au moins à une altitude de 180 à 2 000 kilomètres. Les satellites de communication peuvent même orbiter à des altitudes allant jusqu’à 36 000 kilomètres. Les ballons de surveillance à haute altitude peuvent compenser ces inconvénients : ils sont beaucoup plus proches du sol, généralement à une altitude de 20 à 30 kilomètres. Les ballons se déplacent également lentement et restent au-dessus d’une région sélectionnée pendant une période relativement longue. Et ils peuvent être équipés des dernières technologies en matière de capteurs et de transmission, afin de pouvoir combiner anciennes et nouvelles technologies. Ils ne sont pas non plus totalement incontrôlables : même si les ballons glissent avec le vent, les courants de vent dans la stratosphère sont beaucoup plus prévisibles qu’au sol.

Les ballons sont-ils réellement utilisés à des fins d’espionnage ?
Dans tous les cas. De nombreux cas sont connus de l’histoire. Dans les années 1940 et 1950, les États-Unis envoyaient de nombreux ballons pour espionner ce qui était alors l’Union soviétique. L’une de ces entreprises s’appelait « Projet Genetrix ». Pendant la guerre froide, les États-Unis et les Soviétiques cherchaient à utiliser des ballons pour surveiller le territoire ennemi. On sait en Chine que des efforts sont déployés depuis au moins plusieurs années pour mettre en œuvre des programmes de ballons. La base d’opérations aurait été Hainan, sur la côte sud de la Chine, et l’intérêt était probablement dirigé vers le Japon, l’Inde, le Vietnam, Taiwan et les Philippines. Cependant, les traces de l’utilisation de ballons dans les conflits remontent à la fin du XVIIIe siècle : à cette époque, la France utilisait une montgolfière à des fins de reconnaissance pour espionner les troupes ennemies.

Que pourrait viser la Chine ?
Les experts disent qu’il ne s’agissait peut-être pas tant d’espionner des infrastructures secrètes que d’envoyer un message : écoutez, nous pouvons envahir votre espace aérien et vous ne le remarquerez pas au début. Peut-être voulaient-ils dénoncer les États-Unis et démontrer à quel point le filet de sécurité américain est inexistant – et un objet comme un ballon, qui est littéralement hors du radar au 21e siècle, est parfait pour cela.

Pourquoi un tel engouement aux États-Unis ?
Cette réaction pourrait aussi avoir des raisons historiques : pendant la Seconde Guerre mondiale, le Japon envoya une flotte de ballons en Amérique du Nord remplis de bombes incendiaires et causant des morts parmi la population. Il n’est pas toujours facile de déterminer de quels incidents quel pays est responsable – et même une fois les restes du ballon récupérés, il n’est pas nécessaire d’en être sûr : après tout, un grand nombre de composants techniques utilisés dans le monde sont fabriqué en Chine.


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