Léa

Crise du sperme : les hommes deviennent-ils stériles ?

La nouvelle s’est rapidement répandue dans le monde entier, faisant la une des journaux et suscitant un large débat sur les réseaux sociaux. Les plus jeunes, en particulier, qui envisageaient de fonder une famille, s’inquiétaient de ce que les nouvelles données pourraient signifier pour eux personnellement. Après tout, leur message central était le suivant : la fertilité masculine est en déclin. La concentration de spermatozoïdes a diminué de plus de moitié au cours des dernières décennies. On parlait de « crise du sperme » et même d’« effusion de sperme ». Il y a eu des spéculations quant à savoir si l’humanité était menacée d’extinction.

Ce qui s’est passé? Cet enthousiasme trouve son origine dans deux études menées par la même équipe de recherche : un groupe de huit scientifiques dirigé par Hagai Levine de la Faculté de médecine de l’Université hébraïque de Jérusalem. La première publication est parue à l’été 2017. La seconde représente une extension et une mise à jour, a été publiée en novembre de l’année précédente dans la revue spécialisée « Human Reproduction Update » et fait depuis lors l’objet de conversations.

L’objectif de Levine et de son équipe était de comparer le nombre de spermatozoïdes dans l’éjaculat masculin au fil des décennies, ainsi que de se demander si la fertilité des hommes dans le monde diminuait avec le temps. D’autres études avaient déjà exprimé ce soupçon auparavant, mais elles étaient trop anciennes, trop petites ou méthodologiquement trop faibles pour émettre des conclusions solides. Les chercheurs ont donc réalisé une méta-étude : une revue systématique des meilleurs travaux antérieurs sur le sujet.

Ce fut un travail complexe : lors de la première série, ils ont examiné environ 7 500 études, dont 185 datant de 1973 à 2011 ont finalement été incluses dans l’analyse. Le travail a impliqué près de 43 000 hommes venus de 50 pays. Toutes les autres études ont été exclues afin de garantir la meilleure comparabilité possible des données et d’éviter des distorsions des données – par exemple en raison de différentes méthodes de mesure du nombre de spermatozoïdes, de maladies antérieures des sujets testés et d’autres facteurs susceptibles de fausser les résultats. La deuxième étude a poursuivi les analyses jusqu’en 2018, comprenant désormais 288 études provenant de 53 pays et incluant non seulement des hommes du monde occidental, mais aussi ceux d’Asie, d’Afrique et d’Amérique du Sud, soit un total de 57 000 personnes.

Diminution significative du nombre de spermatozoïdes

Le résultat des deux méta-études est aussi clair qu’inquiétant : une baisse continue et significative de la teneur en spermatozoïdes a été observée au fil des décennies. Le nombre de spermatozoïdes par millilitre de sperme a chuté de plus de 50 % depuis les années 1970. Alors qu’un millilitre contenait un peu plus de 100 millions de spermatozoïdes au début de la période d’enquête, il n’y en avait plus que 49 millions en 2018. Cette évolution se produit également à l’échelle mondiale et pas seulement en Europe et en Amérique du Nord, comme le suggérait la première méta-analyse. Le déclin s’est même accéléré au fil des décennies : à partir des années 1970, la concentration de spermatozoïdes a chuté d’un peu plus d’un pour cent par an et, à partir du tournant du millénaire, cette valeur a plus que doublé.

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Que faut-il penser de l’évaluation des chercheurs ? Tout d’abord, presque tous les experts s’accordent à dire que les études sont de très haute qualité et fournissent les meilleures données à ce jour. «Je suis convaincu que les chiffres montrent une tendance claire», déclare Shahrokh Shariat, directeur de la clinique universitaire d’urologie de l’université de médecine de Vienne. Dans un travail aussi complet qui compare les données du monde entier sur plusieurs décennies, des erreurs peuvent toujours s’infiltrer – ne serait-ce que parce que les données des recrues d’Amérique du Sud datant de 2017 ne sont pas nécessairement comparables aux spermiogrammes d’une clinique de New York des années 1980. De plus, la mesure du nombre de spermatozoïdes est toujours un instantané. Néanmoins, même si ces distorsions sont prises en compte, dit Shariat, « il subsiste une nette tendance à la détérioration de la fécondité ».

Shahrokh chariat

Depuis juin 2013, il dirige la clinique universitaire d’urologie de la MedUni Vienna de l’hôpital général de Vienne.

Une réduction globale du nombre de spermatozoïdes peut donc être considérée comme réelle. Ce qui est beaucoup moins évident, cependant, c’est ce que ce chiffre signifie réellement pour la fertilité masculine. Il n’est probablement pas vrai que ce soit réellement un risque aigu. L’Organisation mondiale de la santé spécifie 15 millions de spermatozoïdes par millilitre d’éjaculat comme limite inférieure pour une capacité de reproduction suffisante. Tout ce qui se trouve en dessous est considéré comme pathologiquement anormal. Tout ce qui dépasse 40 millions est considéré comme normal, avec une petite zone grise entre les deux qui devrait susciter une inquiétude modérée. Cependant, à l’heure actuelle, malgré tous les déclins observés, le nombre moyen est de 49 millions, ce qui est nettement au-dessus de la limite critique et toujours dans la norme.

De plus, le simple comptage des spermatozoïdes n’a pas de sens. Le nombre de spermatozoïdes est sans aucun doute important, mais ce n’est qu’un indicateur de la fertilité. La motilité et la morphologie sont également importantes : la mobilité et la forme des spermatozoïdes. Ces facteurs n’ont pas été étudiés dans les études les plus récentes, et pour cause, comme l’expliquent les auteurs : les méthodes d’étude ont tellement changé au fil du temps que des comparaisons sérieuses auraient été impossibles. Une décision intelligente en termes de conception d’étude épurée – mais les études ne permettent pas de formuler une déclaration générale sur le statu quo de la fertilité masculine. Et enfin, comme nous le savons tous, produire une progéniture est un travail à deux, et lorsqu’il s’agit de problèmes, il y a exceptionnellement une égalité entre les sexes : les causes sont réparties à parts égales entre les hommes et les femmes.

Il n’y a probablement pas une seule raison, mais plutôt toute une série de petits facteurs qui interagissent.

Shahrokh Shariat, andrologue

Néanmoins, la baisse du nombre de spermatozoïdes est si grave et permanente que la question des causes se pose de toute urgence. Les études elles-mêmes ne font aucune déclaration à ce sujet, mais notent simplement qu’il est nécessaire d’aller au fond des racines de cette évolution. Pour l’instant, nous ne pouvons que spéculer sur les influences qui pourraient jouer un rôle. « Il est très probable qu’il n’y ait pas une seule raison, mais toute une série de facteurs plus petits qui interviennent ensemble », explique Shahrokh Shariat, professeur d’urologie et d’andrologie.

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On sait que de nombreux facteurs de risque peuvent affecter la quantité et la qualité du sperme : le tabagisme est tout aussi important qu’une consommation excessive d’alcool et de cannabis ou la prise de certains médicaments. Le surpoids peut réduire la production de spermatozoïdes tout autant qu’une insuffisance pondérale sévère. Enfin, la médecine évoque à plusieurs reprises le stress comme un déclencheur : si une personne est constamment sous haute pression, le cerveau donne l’ordre de ralentir la production de spermatozoïdes. Certaines maladies peuvent provoquer des effets similaires.

Mais la liste des influences possibles est bien plus longue. Le facteur thermique peut également y être trouvé. On sait que la chaleur endommage les testicules, mais quelles sources de chaleur pourraient expliquer la baisse continue du nombre de spermatozoïdes ? Le téléphone portable dans votre poche ? Utilisation régulière de sièges chauffants dans la voiture ? Tout cela n’est que pure spéculation, et il n’existe aucune preuve fiable de tout cela.

Il existe des preuves plus claires de l’influence de certains produits chimiques, notamment des plastifiants présents dans les produits en plastique. On les appelle perturbateurs endocriniens, qui affectent le système hormonal et peuvent donc également influencer négativement la qualité du sperme. Bien sûr, bon nombre de ces produits chimiques ont été en grande partie abandonnés en raison de leur potentiel nocif – certainement dans les années 1970 et 1980, au début de la période d’observation de Levine, il y avait plus de produits chimiques toxiques en circulation qu’aujourd’hui, tout comme la consommation de cigarettes était beaucoup plus élevée. à l’époque . Comment cela s’accorde-t-il avec les tendances du nombre de spermatozoïdes ? D’autre part, il existait d’autres produits chimiques ainsi que des sources de danger dont les effets ne peuvent pas encore être estimés : par exemple les microplastiques, détectés depuis longtemps dans tous les types de tissus et de régions du corps, y compris dans le cerveau. Et il faut parfois attendre plusieurs années, voire plusieurs décennies, avant que les effets des substances nocives ne soient constatés à grande échelle. Quoi qu’il en soit, identifier clairement des relations de cause à effet est une entreprise très complexe, qui prend en compte un grand nombre de facteurs différents.

Mais il existe aussi des raisons plus banales pour lesquelles le nombre de spermatozoïdes peut diminuer. Surtout : la vieillesse. Entre 35 et 40 ans, la production de spermatozoïdes diminue naturellement, tout comme la fertilité des femmes. Dans le même temps, les hommes d’Europe centrale deviennent désormais père pour la première fois en moyenne à un peu moins de 35 ans. La fréquence des éjaculations joue également un rôle : il faut environ sept jours pour remplir complètement les réserves de sperme. Plus l’homme éjacule souvent, plus la concentration de spermatozoïdes est faible. Levine et son équipe ont essayé de prendre ce fait en compte lors de l’évaluation de l’étude. Il est bien entendu discutable de la fiabilité des auto-évaluations des années 1970 sur la fréquence personnelle des éjaculations.

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Une évolution alarmante

Cependant, à l’autre extrémité de l’échelle des causes imaginables, la science observe également des évolutions alarmantes. Le nombre croissant de cas de cancer des testicules est particulièrement préoccupant. Pour ne pas paniquer : le cancer des testicules est une maladie très rare, si rare qu’une légère augmentation du nombre absolu de cas se traduit par une augmentation notable en pourcentage. Aux États-Unis, par exemple, ce cancer est diagnostiqué chez environ sept hommes sur 100 000, contre près de six sur 100 000 au tournant du millénaire. En Europe, le nombre de cas est presque deux fois plus élevé, notamment dans les pays scandinaves. En Autriche, statistiquement parlant, un peu plus de huit nouveaux cas pour 100 000 hommes ont été enregistrés en 2009, contre neuf dix ans plus tard. Il y a aussi une augmentation ici, même si les causes sont inconnues. « Il existe probablement des facteurs externes qui affectent ces cellules sensibles », explique Shariat.

Mais qu’est-ce que cela pourrait être ? Ce sont précisément ces questions ouvertes qu’il faut approfondir – sous la forme d’études solides qu’il faut organiser

la finance s’applique. Les travaux de l’équipe de Levine, qui ont récemment fait l’objet de nombreuses discussions, sont précieux simplement parce qu’ils se concentrent désormais sur la fertilité masculine et, globalement, mettent en lumière un chapitre de la médecine qui a été relativement sous-étudié dans le passé : la santé des hommes. « La vulnérabilité des hommes n’a jamais été un problème majeur ; l’aspect masculin de la fertilité ne jouait pratiquement aucun rôle », explique Shariat. «Des recherches fondamentales approfondies sur le sperme et la fertilité masculine sont nécessaires.» Des études comme celles actuellement débattues contribueraient à sensibiliser le public, ce qui constitue en tout cas un pas en avant important. Le sperme est un bon indicateur de l’évolution de la santé : les spermatozoïdes sont particulièrement sensibles et réagissent en conséquence de manière sensible à une grande variété d’influences, y compris celles de l’environnement. La Shariat considère donc l’examen des spermatozoïdes comme un biomarqueur approprié qui pourrait avoir une plus grande importance à l’avenir – sur une base beaucoup plus large : « En fin de compte, le facteur de fertilité reflète également l’état de santé général. »

Il suit également cette approche dans le cadre d’un vaste projet de recherche à l’Université de médecine de Vienne : sous la direction du recteur Markus Müller et des chercheurs Oswald Wagner et Eva Schernhammer, le Vienna Prevention Project (ViPP) vise à étudier les facteurs d’un vieillissement en bonne santé. . L’un des sous-projets consiste à étudier et à évaluer un grand nombre d’échantillons de spermatozoïdes afin de mieux comprendre la fertilité et d’examiner dans quelle mesure la santé des spermatozoïdes reflète le bien-être général.

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