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Expédition au Pôle Nord : Comment survivre dans les glaces éternelles ?

À la mi-juillet 1874, la majeure partie de l’équipage était sur le point de mourir. Pendant des semaines, elle avait traîné des bateaux transportant de la nourriture et du matériel de recherche à travers les glaces de l’Arctique, croyant atteindre le large. Les 23 hommes voulaient rentrer chez eux en Europe. Cependant, tout espoir a été anéanti lorsque l’« Amiral Tegetthoff » gelé est soudainement réapparu à l’horizon : le navire de recherche qu’ils avaient quitté il y a près de deux mois. La dérive avait saboté la marche ardue de l’expédition austro-hongroise au pôle Nord et l’avait ramenée à son point de départ.

« Il semblait qu’après une longue lutte contre les glaces écrasantes, nous n’étions confrontés qu’à un retour désespéré au navire et à un troisième hiver là-bas, sans aucun espoir! », écrira plus tard l’officier et explorateur polaire Julius Payer. Il dirigeait l’expédition avec son collègue Carl Weyprecht, et il était clair pour tous deux que le retour au navire, comme l’équipage l’insistait, signifierait un soulagement à court terme, mais aussi une mort certaine. Il y avait trop peu de provisions à bord pour un troisième hiver. Weyprecht a donc prononcé un discours incendiaire avec la Bible à la main. « Ne revenez jamais ! » fut son cri de guerre, avec lequel il rassembla les dernières forces de l’équipe découragée.

Si son peuple n’avait pas courageusement continué sa marche vers le sud, il aurait emporté dans sa tombe sa plus grande réussite : la découverte de la Terre François-Joseph le 23 août 1873. 150 ans plus tard, l’Académie autrichienne des sciences (ÖAW) consacre la première Expédition austro-hongroise au Pôle Nord, une exposition à Vienne. Leur importance pour la recherche polaire est aujourd’hui encore incontestée : l’expédition dite Payer-Weyprecht a réfuté la théorie autrefois dominante d’un océan Arctique libre de glace. Avec le cap Fligely, elle a posé pour la première fois le pied au point le plus septentrional de l’Eurasie – et a notamment lancé la course internationale à l’exploration du pôle Nord.

Le message dans une bouteille

« La pièce maîtresse est le message de Carl Weyprecht dans une bouteille », explique la commissaire Petra Svatek, qui a donné un aperçu de l’exposition à l’avance. Le document est étonnamment bien conservé : « Le navire fut occupé dans les glaces le 21 août 1872, gela et flotta dans la banquise jusqu’au début novembre 1873, exposé à une pression continue des glaces (…). Terrain découvert fin août 1873 et baptisé Terre François-Joseph (…). Décidé de quitter le navire vers le 20 mai pour atteindre Novaya-Zemlya avec 3 bateaux. L’ingénieur Krisch est mort de tuberculose ; « Nous avons trois malades fin avril », a écrit Carl Weyprecht à l’encre noire. La dernière demande de l’officier de marine et explorateur polaire était que celui qui l’avait trouvé transmette la lettre au consulat autrichien le plus proche.

Il faudra 104 ans au mécanicien russe Vladimir Serov pour trouver le message dans une bouteille. En août 1978, il voyageait avec une expédition soviétique sur l’île de Lamont, dans le Land François-Joseph, où il souhaitait ériger un mât pour commémorer son voyage. Sous un tas de pierres, Serov a découvert des éclats de faïence, un bouchon et un cylindre en bois dans lequel il a découvert quelque chose enveloppé dans du papier ciré. «Je l’ai ouvert et j’ai vu une lettre enveloppée dans du fil», rapporte le jeune homme. Même s’il ne pouvait pas lire l’écriture de Kurrent, il pouvait déchiffrer la signature. Le nom de Weyprecht était bien connu parmi les explorateurs polaires, c’est pourquoi la découverte s’est d’abord retrouvée au Musée de l’Arctique de Saint-Pétersbourg. Günther Hamann de l’ÖAW a découvert peu de temps après le message contenu dans une bouteille et l’a finalement fait transférer à Vienne en 1980.

Le baptême des îles

L’exposition comprend également la première carte de la Terre François-Joseph. Il montre non seulement le parcours de l’équipe, mais aussi les noms qu’ils ont donnés aux îles, baies, caps et glaciers qu’ils ont découverts. « Les baptêmes témoignent de l’impérialisme de cette époque », déclare le conservateur Svatek : L’archipel tout entier porte le nom de l’empereur François-Joseph Ier ; Viennent ensuite le cap Budapest, la Terre du prince héritier Rudolph, l’île de Klagenfurt et le cap Tirol – certains noms ont survécu jusqu’à ce jour malgré la domination soviétique de 1926.

Au printemps 1874, Payer, chef d’expédition coriace, partit à trois reprises changer d’équipe pour se faire une idée complète de l’archipel. Ce furent des voyages éprouvants : « Immédiatement après avoir mangé notre repas du soir, les yeux fermés, nous nous sommes endormis ; notre dépendance au sommeil était plus grande que la fatigue et la soif ; Les chiens ont profité de cette situation pour dévorer plusieurs kilos de viande d’ours et une boîte de lait concentré ouverte, ce qui ne les a pas empêchés de nous aboyer effrontément le lendemain matin.

Le 12 avril, Payer atteint le point le plus septentrional de l’Eurasie, seulement 900 kilomètres le séparent du pôle Nord. « L’insécurité croissante de notre chemin entouré de crevasses, le manque de provisions, les effractions fréquentes et la certitude d’avoir atteint la latitude de 82 degrés et 5 minutes depuis midi au cours d’une marche de cinq heures, ont finalement fixé un objectif à nos dix-sept- jour d’avance ici. Nous étions maintenant à environ mille pieds de haut sur un promontoire auquel j’ai donné le nom de Cap Fligely en signe de respect et de gratitude envers un homme d’une grande distinction en science géographique. » Cela signifiait August von Fligely, un cartographe autrichien qui étudia le L’Europe centrale a cofondé la commission de mesure des diplômes.

Cerveau d’ours polaire et viande de morse

L’équipage du « Tegetthoff » venait de toutes les régions de la monarchie : Payer venait de Bohême, Weyprecht d’Allemagne ; deux alpinistes tyroliens étaient présents, le médecin du bord venait de Hongrie, le cuisinier de Graz et la plupart des marins venaient de Croatie et d’Italie en raison de leurs excellentes connaissances maritimes. « L’équipe, à l’exception de deux Italiens, parle slave entre elle et italien en service. Le chef spirituel de la petite colonie allemande est le cuisinier, un Styrien. Son cœur vaut mieux que son art ; Il est trop heureux de laisser son travail au four », écrit Julius Payer dans son récit de voyage intitulé « North Pole Expedition ». Il est devenu un best-seller de 700 pages deux ans après son retour.

L’équipage souffrait rarement de la faim, comme le montrent les travaux. Cela était dû aux provisions abondantes à bord du navire de recherche, au rationnement strict du deuxième hiver polaire, mais aussi aux compétences de chasse des troupes. Ils tuaient des phoques communs, des phoques, des morses et surtout des ours polaires. « L’appel : « Un ours » nous avait appelés à l’extérieur du déjeuner ; En quelques minutes, dix tirailleurs se tenaient derrière le mur nord et quelques groupes de glace… À seulement 50 pas de là, il reçut des balles dans la poitrine du lieutenant du navire Brosch et des Tyroliens », écrit Payer. Mais l’animal n’était pas encore mort : il se retourna rapidement contre Payer, dont le fusil tomba en panne. «Haller m’a libéré de cet embarras en tirant une balle dans la tête de l’ours. Sa longueur était de 2 mètres et 30 centimètres. » La carcasse était alors toujours méticuleusement répartie : « Le rôti de poumon et les quatre cuisses étaient réservés pour la table commune, la langue allait chez le médecin, le cœur chez le cuisinier, le sang chez le cuisinier. aux malades du scorbut, que la colonne vertébrale et les côtes appartenaient aux chiens… le cerveau appartenait au conseil d’administration.

Sans cette chasse, l’équipage du « Tegetthoff » n’aurait probablement pas survécu. Le message de Carl Weyprecht dans une bouteille serait alors resté la seule preuve de l’expédition aventureuse. Mais les choses vont se passer autrement : deux mois après son discours incendiaire dans les glaces, les 23 hommes et leurs trois derniers chiens de traîneau atteignent enfin le large. « Avec trois hourras, nous avons quitté la glace et le voyage à travers la mer a commencé. Leur issue heureuse dépendait de la météo et de l’aviron constant ; Si une tempête survenait, les bateaux devaient couler », a déclaré Payer, décrivant la dernière étape. La mer resta calme et après des jours d’aviron, l’équipe débarqua sur l’île russe de Novaya Zemlya fin août 1874. Un mois plus tard, les troupes portées disparues sont rentrées à Vienne, où elles ont été accueillies par une foule euphorique.

Retraite pour les ourses polaires

150 ans après la célèbre expédition, l’Arctique est complètement différent. Le réchauffement climatique a entraîné le rétrécissement de la banquise et des glaciers ; Le passage du Nord-Est est de moins en moins libre de glace en été. En 2018, le « Venta Maersk » est devenu le premier porte-conteneurs à relier Vladivostok à Saint-Pétersbourg, sauvant ainsi un tiers de la route maritime traditionnelle de l’Asie vers l’Europe via le canal de Suez. À partir de 2040, même la route directe via le pôle Nord pourrait devenir navigable.

En 2023, les chercheurs norvégiens de l’Arctique ont une nouvelle fois enregistré un record : ce fut le mois de janvier le plus chaud depuis qu’ils ont commencé à enregistrer au Svalbard. La mer sur leur côte nord était libre de glace pendant presque tout l’hiver. Jon Aars de l’Institut polaire norvégien de Tromsø observe ce que cela signifie pour les ours polaires de la région. Il s’intéresse particulièrement aux mères à collier, qui doivent chercher des grottes de naissance dans la banquise en automne. « De plus en plus d’ourses polaires femelles mettent bas dans le pays François-Joseph », a déclaré Aars au journal local The Barents Observer. L’archipel se trouve au nord-est du Svalbard et, en raison de son emplacement, est recouvert de glace de manière plus fiable.

Les 191 îles de la Terre François-Joseph étaient considérées comme un no man’s land jusqu’à ce que l’Union soviétique les revendique pour elle-même en 1926 et les déclare plus tard zone militaire restreinte pendant la guerre froide. En 2016, le Premier ministre russe de l’époque, Dmitri Medvedev, en a fait un parc national, destiné principalement à attirer les croisiéristes chinois.

Cependant, on peut se demander combien de temps encore la Terre François-Joseph pourra continuer à servir de refuge aux ours polaires. Ici aussi, les glaciers fondent : entre 2010 et 2017, ils ont fondu deux fois plus vite que la décennie précédente, comme l’ont récemment montré des données de la NASA. « Aucune des expéditions au pôle Nord n’a connu des contacts aussi diversifiés avec les ours polaires que celle austro-hongroise », écrit Julius Payer. Il aura probablement toujours raison sur ce point.

CONSEIL : Pays, pays, enfin pays ! 150 ans de la Terre François-Joseph. Une exposition de l’Académie autrichienne des sciences. Du 24 mai au 14 juillet, Bibliothèque ÖAW, Bäckerstraße 13, Vienne

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