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Germes multirésistants : Quand aucun remède ne fonctionne plus

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par Emilia Garbsch

R. Cette seule lettre a changé la vie d’Eva Maicovski. En 2017, elle l’a vu pour la première fois lors d’un reportage. A cette époque, Maicovski pouvait à peine respirer. Vos poumons sont pleins de mucus et vous pouvez à peine le cracher. Votre médecin envoie un échantillon au laboratoire. Résultat : une bactérie s’est installée dans ses voies respiratoires. Le nom : Pseudomonas aeruginosa, un germe redouté. Dans le cas de Maicovski, il est également résistant au traitement aux antibiotiques. Il s’agit du « R », abréviation de résistant, qui figurait à l’époque dans les résultats, aux côtés de presque toutes les classes d’antibiotiques. «J’ai tout de suite compris ce que cela signifiait et j’ai été choquée», raconte l’ancienne infirmière.

On estime que 1,3 million de personnes meurent chaque année dans le monde parce que les antibiotiques ne parviennent pas à traiter leurs infections. 35 000 d’entre eux en Europe. Pour mettre les choses en perspective : environ 650 000 personnes sont mortes du VIH/SIDA en 2021 et 620 000 sont mortes du paludisme. Ce n’est pas pour rien que l’Organisation mondiale de la santé (OMS) met en garde depuis longtemps contre la résistance aux antibiotiques. Fin 2022, dans un rapport, il décrivait les agents pathogènes multirésistants comme « l’une des dix plus grandes menaces pour la santé mondiale » – et en 2021, il les qualifiait même de « pandémie silencieuse ».

Les bactéries résistantes aux antibiotiques ne sont pas en soi plus dangereuses que les bactéries normalement résistantes, mais elles sont plus difficiles à traiter car il y a alors un manque d’options. Ils deviennent un problème particulièrement pour les personnes dont le système immunitaire est affaibli, comme les personnes âgées, les malades et les jeunes enfants.

Eva Maïcovski (68)

Une thérapie qui n’est pas encore établie en Autriche a probablement été leur salut dans la lutte contre les germes multirésistants.

Eva Maicovski a probablement contracté son infection à l’hôpital. Elle souffrait de bronchite chronique et de pneumonie récurrente lorsqu’elle était enfant. Aujourd’hui, elle a la soixantaine et est à la retraite. Avant cela, elle travaillait comme infirmière qualifiée dans l’unité de soins intensifs d’un hôpital de Graz. Ses patients étaient porteurs à plusieurs reprises de bactéries multirésistantes. Souvent inaperçu au début. Ils n’ont été découverts qu’après examens et les patients ont été isolés. Elle pense qu’il est probablement trop tard pour Maicovski.

Dans les hôpitaux, les infections causées par des germes multirésistants deviennent souvent un problème. Cependant, ils surviennent généralement en dehors des hôpitaux. Le plus grand facteur de risque en Autriche : l’élevage industriel. Les animaux de ferme rassemblés tombent rapidement malades et reçoivent souvent des antibiotiques, ce qui favorise la résistance. En 2022, l’organisation environnementale Greenpeace a fait tester 24 échantillons de viande provenant de supermarchés autrichiens. Le résultat : plus d’un morceau de viande sur trois était contaminé par des bactéries résistantes aux antibiotiques. Néanmoins, la quantité d’antibiotiques vendus est en réalité en augmentation, comme le montre un rapport commandé par le ministère de la Santé : en 2020, 43,65 tonnes d’antibiotiques ont été vendues pour le traitement des animaux de ferme, soit environ huit pour cent de plus qu’en 2019. Si les bactéries deviennent résistantes chez les animaux, ils peuvent passer par les excréments et les carcasses se retrouvent dans les eaux usées – et donc dans les humains. Les personnes en bonne santé peuvent même ne pas le remarquer.

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L’infection d’Eva Maicovski est également restée longtemps inaperçue. Lorsque sa toux devenait plus violente, elle n’y pensait plus pendant longtemps, puis il lui devenait de plus en plus difficile de tousser. Elle a des accès de fièvre et de pneumonie de plus en plus fréquents. Elle prend des antibiotiques à chaque fois. Puis elle se sent mieux pendant un moment, puis encore pire. Cela dure des années. « Et à un moment donné, les antibiotiques ont cessé d’être efficaces », explique Maicovski.

Pourquoi au fait ? Toute utilisation d’antibiotiques favorise la résistance. Parce que le matériel génétique des bactéries est en constante mutation. Les antibiotiques tuent la bactérie originale, mais la bactérie mutée persiste et devient dominante. Parfois, il n’existe aucun remède à cela. Une bactérie est dite multirésistante lorsqu’elle n’est plus sensible à deux ou plusieurs classes d’antibiotiques.

« La résistance aux antibiotiques ne peut être évitée, mais elle peut seulement être ralentie », explique Mojgan Prinz. Elle est spécialiste du diagnostic de laboratoire et dirige le département antibiotiques et conseils en matière d’infections au « Labcon Hygiene Competence Center ». Elle le sait par expérience : souvent, ne pas administrer d’antibiotiques n’a pas de sens. Il ne reste plus qu’à ralentir le développement de la résistance. Par exemple, en utilisant exactement le bon antibiotique, à fortes doses et pendant une période suffisamment longue. Si tous les germes ne meurent pas, cela favorise le développement de résistances. «De plus, les antibiotiques sont souvent utilisés inutilement, par exemple en cas d’infection virale comme un rhume», explique Prinz. Selon un rapport de la caisse d’assurance maladie allemande, un antibiotique sur trois est mal prescrit. La résistance aux antibiotiques est toujours une course contre la montre. « C’est un combat qui dure encore et encore », déclare Prinz, expert en antibiotiques. Elle se souvient bien d’une période du début au milieu des années 2010. Il y avait à l’époque un grand engouement international. Il n’existait pratiquement plus d’antibiotiques efficaces contre certains agents pathogènes. Le marché n’a pas produit de nouveaux agents assez rapidement pour combattre la résistance. Ce n’est qu’après une pression croissante que de nouveaux antibiotiques ont été développés.

« La résistance aux antibiotiques ne peut être évitée, mais elle peut seulement être ralentie. »

Mojgan Prinz, spécialiste du diagnostic de laboratoire

La recherche de nouveaux principes actifs antibiotiques n’est pas très attractive pour l’industrie pharmaceutique. Afin de retarder le développement de nouvelles résistances, ils doivent être utilisés avec autant de prudence que possible. Le marché de vente de ces antibiotiques de réserve est donc plus restreint. « Néanmoins, certains antibiotiques très puissants contre les agents pathogènes multirésistants sont apparus sur le marché ces dernières années. Mais après deux ou trois ans, nous constatons déjà que de nouvelles résistances se développent », explique Prinz.

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Le prix régule également l’émergence de résistances. Si un antibiotique devient générique et donc moins cher, il sera prescrit plus souvent. En conséquence, davantage de résistance se développe. Selon Prinz, une réglementation des prix et davantage d’orientations politiques pourraient aider : « Nous devons étendre la surveillance des antibiotiques. » Actuellement, les laboratoires peuvent signaler la découverte d’une résistance aux antibiotiques – mais ils n’y sont pas obligés. Prinz : « Cette absence d’obligation de déclaration m’est totalement incompréhensible. »

Michaela Wlattnig va encore plus loin : « Pour garantir la qualité, nous aurions besoin d’une base de données publique qui divulgue le risque d’infection par établissement », dit-elle. Wlattnig est le porte-parole des défenseurs autrichiens des patients et des soins. Quiconque attrape un germe multirésistant par négligence d’un tiers a droit à une indemnisation. Il en va de même si une infection n’a pas été traitée en temps opportun ou de manière professionnelle. Mais il est difficile de prouver cela, Wlattnig le sait.

Dans le cas d’Eva Maicovski, aucune erreur n’a été commise. Les infections font partie des risques professionnels de votre ancienne industrie. Le fait qu’elle soit « dure », comme le dit Maicovski, est également une qualité nécessaire pour travailler comme infirmière. Même lorsqu’elle est à bout de souffle après un étage, Maicovski continue de travailler. Elle préfère se ressaisir plutôt que de se plaindre. « Elle souffrait comme un chien. Le soir, elle était tout simplement épuisée », raconte le mari de Maicovski.

À un moment donné, elle a été en congé de maladie pendant trois mois. En tant qu’infirmière, elle comprend son pronostic. Et c’était mauvais : « J’aurais produit de plus en plus de mucus, les antibiotiques en auraient détruit de plus en plus. À un moment donné, je me serais étouffée avec le mucus », dit-elle. Les choses se sont passées différemment. Lorsque Maicovski parle de ses symptômes à son médecin-chef, il lui demande : « Pourquoi ne faites-vous pas de phagothérapie ? Pour Maicovski, cette question a peut-être été son salut.

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« Pour garantir la qualité, nous aurions besoin d’une base de données publique. »

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Les phages sont des virus qui attaquent les bactéries. Maicovski a décidé de tenter sa chance et s’est rendue à Tbilissi pendant trois semaines en 2018 dans une clinique spéciale géorgienne. Elle avait alors payé environ 7 000 euros pour son séjour, traitement aux phages compris. Aujourd’hui encore, les phages lui sont livrés depuis Tbilissi – cela lui coûte 800 euros par cycle de thérapie de 50 jours. Lors de l’importation, il y a souvent des problèmes avec le bureau de douane, explique Maicovski. Mais ça vaut le coup pour elle. « Depuis, je me sens tellement mieux », dit-elle. Il ne restait plus qu’une légère toux.

Pourquoi les phages ne sont-ils pas une pratique courante depuis longtemps en Europe centrale ? Après tout, à première vue, il y a beaucoup à dire sur eux. Contrairement aux antibiotiques, il n’y a aucun effet secondaire. Si une préparation ne fonctionne plus, une nouvelle peut être mélangée. Chez Maicovski, le cocktail doit aussi être ajusté de temps en temps. La phagothérapie est donc une médecine hautement individualisée et spécialisée. C’est précisément là que réside le problème, estime l’hygiéniste et spécialiste des maladies infectieuses Ojan Assadian : « Toutes les solutions théoriquement bonnes ne s’avèrent pas également pertinentes et réalisables dans la pratique. » Les dépenses en ressources logistiques et financières sont trop importantes pour prescrire systématiquement des phages.

La réalité à laquelle il faut faire face : le problème est là pour rester. « La résistance aux antibiotiques apparaît rapidement, mais il faut des décennies pour s’en débarrasser », explique Assadian. D’ici là, de nouvelles résistances apparaîtront. Assadian estime : Ce sont précisément ces longues périodes qui rendent l’action politique difficile. Ce qui suit s’applique : la prévention serait plus efficace et moins coûteuse que la réaction.

« Nous devons nous éloigner de cette médecine réparatrice. »

Gerlinde Angerler, responsable du centre de compétences en hygiène du Labcon

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Gerlinde Angerler le sait aussi. Elle fait partie du groupe de travail sur l’hygiène dans les établissements de santé de la ville de Vienne et dirige le Labcon Hygiene Competence Center. « Nous devons nous éloigner de cette médecine réparatrice », dit-elle. Un exemple : avant l’intervention, le risque d’infection de la plaie chirurgicale peut être considérablement réduit en utilisant des désinfectants appropriés. Pour ce faire, les patients devraient commencer à l’utiliser quelques jours avant leur opération. Mais en raison du manque de temps et de ressources financières, cette méthode de prévention est rarement utilisée, explique Angerler : « Mais si je vais chez un médecin aujourd’hui et que je lui demande un antibiotique, c’est généralement moi qui le prends. » cela, je dois renforcer les connaissances en matière de santé de la population.

Maicovski a été infecté malgré les mesures d’hygiène. Aujourd’hui, elle a 68 ans. « Au fond, j’ai 38 ans, même si mon corps en a longtemps eu l’impression d’en avoir 90 », dit-elle en riant. Ses poumons tremblent doucement. Maicovski ne croit plus à la guérison. Ses poumons sont désormais trop endommagés. Mais : « Je me sens à nouveau humain. Je peux à nouveau respirer. »

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