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Les compagnies aériennes et leurs prix : Chercheurs sur les réservations de vols : « Les systèmes sont imbattables »


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Un objectif des compagnies aériennes : que les avions décollent avec le plus grand nombre de personnes possible.

Mardi 2 avril 2024, 1h00

Un produit coûte moins cher aujourd’hui, plus demain et peut-être moins après-demain. Parfois, les prix fluctuent d'heure en heure ou de minute : ce que l'on rencontre partout lors d'achats et de réservations sur Internet trouve son origine dans les compagnies aériennes : dans les années 1980, aux États-Unis, elles ont commencé à ajuster les prix sur la base de données et à l'aide d'algorithmes – le début de la tarification dynamique. .

L'historien de l'économie Guillaume Yon étudie précisément cela au RWTH Aix-la-Chapelle : comment les experts des compagnies aériennes développaient autrefois les systèmes et continuent de les améliorer aujourd'hui.

Dans l'interview, Yon explique pourquoi les compagnies aériennes n'aiment pas parler des systèmes et pourquoi même leurs analystes ne peuvent pas dire comment les prix des billets évolueront pour un vol particulier. Yon a encore des conseils pour réserver.

Question : Monsieur Yon, vous avez analysé les systèmes de réservation des compagnies aériennes. Pouvez-vous expliquer à un profane comment ils fonctionnent et comment se produisent les prix des billets qui fluctuent souvent ?

Guillaume Yon : On ne le sait peut-être pas, mais les compagnies aériennes ne sont pas des entreprises très rentables. Leurs marges sont assez faibles. C'est pourquoi leurs systèmes de réservation sont extrêmement importants pour eux et c'est pourquoi ils n'en parlent pas beaucoup – c'est plutôt secret. Parce que leur manière de fonctionner pourrait faire la différence entre rentabilité et faillite.

Lorsque vous parlez des systèmes, vous devez être clair : les compagnies aériennes doivent décider environ un an à l'avance si un avion particulier empruntera une route. Le nombre de places disponibles est donc déterminé très en amont. Mais il existe une incertitude quant au nombre de personnes qui réserveront ce vol au cours de l’année.

Ainsi, avec leurs systèmes, les compagnies aériennes tentent d’atteindre deux objectifs principaux : Premièrement, remplir l’avion. Deuxièmement, gagnez autant d’argent que possible avec.

Expliqué très simplement, vous abordez les choses comme ceci : vous essayez de vendre un certain nombre de places à des gens qui ne veulent pas payer beaucoup d'argent pour les billets. En même temps, ils ciblent ceux qui sont prêts à payer beaucoup plus. Et ils essaient également de faire payer ces gens beaucoup plus. Il s'agit d'utiliser efficacement la capacité et de réaliser le plus grand profit possible.

Question : Certains portails de vols affirment, sur la base de leur analyse, qu'il est préférable de réserver certains jours de la semaine que d'autres. Certains disent simplement : réserver tôt est le moins cher. Et vous dites : Il est presque impossible de connaître une stratégie de réservation optimale. Pourquoi?

Yon : Je suis d'accord sur un point : plus on réserve tôt, moins c'est cher. C'est une très bonne règle. Le prix augmentera généralement au cours de la période de réservation à mesure que le départ se rapproche.

Pour la plupart des compagnies aériennes, il existe une différence essentielle entre les touristes qui réservent tôt et sont assez sensibles aux prix et les voyageurs d'affaires qui réservent plus tard et sont moins sensibles aux prix.

Cependant, les systèmes deviennent de plus en plus réactifs. S’ils se rendent compte pendant la période de réservation que la demande attendue ne se matérialise pas, les prix pourraient baisser. C'est pourquoi les alertes de prix provenant des portails peuvent être un outil utile pour les voyageurs flexibles. Si les prix baissent, ils peuvent en profiter.

Quoi qu’il en soit, il y a une raison pour laquelle il est généralement impossible de trouver une stratégie optimale pour économiser le plus d’argent. Et c'est le cas : pour savoir quand réserver, vous devez savoir à quel point le vol est susceptible d'être complet. Ce qui est fou avec ces systèmes contrôlés par ordinateur, c'est qu'ils sont si compliqués que même les analystes des compagnies aériennes ne peuvent pas dire si les prix vont augmenter ou baisser dans les prochains jours ou semaines. Car cela nécessiterait de connaître les différents flux de passagers et d'éventuelles prévisions sur ces flux.

À propos : comparées aux compagnies aériennes comme Lufthansa ou Finnair, les compagnies low-cost comme Ryanair ou Easyjet ont souvent un système plus simple. Les prix augmentent à mesure que le vol se rapproche, mais pas autant. Ce qui leur rapporte de l'argent, ce sont les extras : sélection des sièges, bagages, embarquement prioritaire. Toutes ces petites choses qu'il faut payer en plus des billets.

Nous savons que les compagnies aériennes à bas prix réalisent environ 60 pour cent de leurs bénéfices en vendant de tels extras. C'est fou : ils gagnent plus d'argent en faisant ça qu'en vendant des billets. Et cela change l'objectif des systèmes de réservation : ils veulent remplir l'avion avec le plus de personnes possible afin de leur vendre de telles choses supplémentaires.

Question : Alors, sachant ce que vous savez, comment procédez-vous pour réserver des vols ?

Yon : Cela m'intéresse pour des raisons académiques. Parce qu’il est important de savoir comment fonctionnent ces systèmes. Les compagnies aériennes les utilisent depuis longtemps et ils ont inspiré de nombreux systèmes de tarification dynamique que nous voyons aujourd’hui partout sur Internet.

Mais le problème est que vous ne pouvez pas battre le système. Je n’utilise donc pas beaucoup mes connaissances. La seule chose dont je suis sûr, c'est qu'il vaut mieux réserver tôt. C'est certainement la meilleure chose à faire si vous voulez des prix bon marché.

Les calculs de ces systèmes, notamment la prévision des différents types de flux de passagers et la manière dont ils optimisent tout cela sur des réseaux complexes, rendent impossible en tant que client d'avoir une stratégie de réservation.

Alors oui, je fais ce que tout le monde fait probablement : je consulte les moteurs de recherche de vols comme Google Flights et j'essaie de réserver le plus tôt possible.

À PROPOS DE LA PERSONNE : Dr. Guillaume Yon est historien de l'économie. Son projet actuel est une histoire de la tarification des billets d’avion. Les développeurs de tels systèmes ne parlent pas en détail de leur fonctionnement actuel, mais ils se contentent de parler du passé. C'est pourquoi Yon mène des entretiens avec eux.

Il tire également profit des travaux scientifiques sur ces systèmes car : « C'est très technologique et complexe, les compagnies aériennes doivent donc partager leurs découvertes au sein de la communauté scientifique afin d'optimiser leurs systèmes », explique-t-il. Yon recherche au Käte Hamburger Kolleg : Cultures de recherche au RWTH Aix-la-Chapelle.

Extrait de l'interview : Tom Nebe, dpa

DPA
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