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Recherche sur les chats : de nouvelles découvertes dissipent les clichés

Six orteils, une langue pendante, des yeux plissés : Lil Bub n’était certainement pas belle. Néanmoins – ou précisément grâce à cela – grâce à Internet, elle est devenue l’un des chats les plus célèbres au monde. Le chat trouvé de Bloomington, dans l’Indiana, est devenu l’objet d’études car même les biologistes moléculaires comme Daniel Ibrahim ne sont pas à l’abri de l’attrait des vidéos de chats. L’apparence extraordinaire de Lil Bub lui rappelait de manière frappante les changements génétiques survenus chez ses patients de l’Institut Max Planck de Berlin. « Les processus de développement tels que la formation osseuse sont très similaires chez toutes les espèces », explique Ibrahim. Décrypter le génome des chats atteints de nanisme pourrait aider à mieux comprendre les maladies rares chez l’homme. Le biologiste avait raison : il manquait à Lil Bub, décédée en 2019, une seule base dans un gène qui avait été auparavant associé à l’ostéopétrose, la maladie dite des os de marbre, chez l’homme et la souris. Voici une vidéo de Lil Bub :

Les recherches ont découvert assez tard sa passion pour les chats. Pendant des décennies, la biologie comportementale en particulier a préféré se concentrer sur les chiens fidèles. Les chats, en revanche, étaient considérés comme impénétrables, difficiles et peu coopératifs. Les propriétaires de chats soupçonnent depuis longtemps que cela ne peut pas être vrai – et les études actuelles leur donnent largement raison. profil a compilé les dernières découvertes sur l’ami le plus étrange de l’homme.

De la nourriture ou des caresses ?

La tentation devrait être extrêmement grande. Avant que la chercheuse américaine en comportement Kristyn Vitale ne demande à ses sujets de test – 38 chats, la moitié dans un refuge pour animaux, les autres animaux de compagnie – de passer le test proprement dit, elle a testé leurs préférences. Sir Charles avait-il un faible pour le poulet ou le thon ? La princesse préférait-elle être caressée ou courtisée avec sa voix ? Quelle serviette sentait le mieux Krusty : celle au parfum de gerbilles ou celle à l’herbe à chat ? Un jouet en plumes ou une souris en peluche était-il plus attrayant pour Marley ?

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Une fois les favoris de chaque chat déterminés, Vitale a aménagé sa zone de test ; soit au domicile du propriétaire du chat, soit dans une pièce familière du refuge pour animaux. La nourriture préférée, le jouet préféré, le parfum séduisant étaient désormais disponibles à une distance de 1,5 mètre – et une personne était assise là et offrait l’interaction préférée. Désormais, les chats pouvaient choisir. Le résultat : la moitié des chats ont choisi les humains, seulement un tiers ont choisi la nourriture ; Les jouets et les parfums étaient souvent laissés intacts. À propos, il n’y avait aucune différence entre les chats et les tigres domestiques vivant dans le refuge pour animaux. « Cela ne m’a pas surpris d’observer des chats sociaux », explique Vitale. Elle est l’une des rares comportementalistes au monde se consacrant exclusivement aux chats à l’Unity College du Maine. Elle n’accepte pas l’argument selon lequel les animaux ne coopèrent pas : « Si vous avez des difficultés à étudier le comportement d’une espèce, ce n’est peut-être pas l’espèce qui pose problème. »

Lien fort

En 2019, Vitale et deux collègues ont passé le soi-disant Secure Base Test (SBT), un test de liaison standardisé que les chiens, les primates et même les jeunes enfants avaient déjà passé. Elle a conduit le chat et son propriétaire dans une salle expérimentale inconnue. Au bout de deux minutes, le propriétaire a quitté la pièce pour y rentrer au bout de deux minutes. Ce qui a été mesuré, c’est la réaction des pattes de velours au nouvel environnement : la majorité des chats ont protesté bruyamment contre le fait d’être seuls, ont salué leurs propriétaires, se sont calmés dès qu’ils se sont assis sur le sol et ont ensuite commencé à explorer l’espace inconnu. La science appelle ce comportement un attachement sécurisé. 65 pour cent des chats ont montré cette relation étroite avec leurs humains – et ont donc réalisé exactement aussi bien que les petits enfants lors de ce test.

Carl, le chat de Vitale, a finalement réussi le test de pointage avec brio. Celui-ci a été développé pour les petits enfants : un soignant montre un objet, le bébé de quelques mois suit la main et y dirige son attention. Pendant longtemps, on a cru que seuls les chiens pouvaient faire cela ; de nombreuses autres espèces, notamment les chimpanzés, ont lamentablement échoué. D’un autre côté, le chat Carl – et par la suite bien d’autres de son espèce – ont suivi sans effort l’indice de Kristyn Vitale et se sont dirigés résolument vers les deux boîtes que son propriétaire lui avait indiquées.

Des concombres et des boîtes

La recette d’une vidéo YouTube comptant des milliers, parfois même des millions de vues est très simple : nourrissez votre chat et, inaperçu, placez un concombre à côté de ses pattes pendant le repas. Lorsqu’ils se détournent de leur bol de nourriture, la plupart des animaux sont si effrayés qu’ils font des sauts record et tentent de s’enfuir. Le battage médiatique « chat contre concombre » a commencé vers 2014 et est toujours un succès en ligne aujourd’hui. Certes, c’est sacrément drôle de voir les chats s’enfuir précipitamment. Mais pourquoi ont-ils si peur des légumes inoffensifs ?

Le déclencheur est moins le concombre que l’élément de surprise : le chat est absorbé par son alimentation et ne s’attend tout simplement pas à être dérangé. Il a été prouvé que la peur fonctionne également avec d’autres objets. Lydia Koch de la Clinique universitaire des petits animaux de Vienne déconseille d’effrayer les chats de cette manière. « Cela peut les priver de sécurité dans leur lieu d’alimentation. »

Autant ils se détournent du concombre, autant ils aiment encore plus un autre objet : la boîte. Les chats adorent se faufiler dans des boîtes, même si elles sont petites. «Cela leur donne un sentiment de sécurité», explique la vétérinaire Lydia Koch. Dans la mesure du possible, les chats de la clinique Vetmed reçoivent une cage avec abri. En fait, les caisses de toutes sortes peuvent réduire considérablement le niveau de stress. Des chercheurs de l’Université d’Utrecht ont observé 23 chats alors qu’ils s’acclimataient au refuge pour animaux. La moitié d’entre eux ont reçu une boîte pendant les douze jours de quarantaine, l’autre moitié non. La différence était grande : les chats du refuge ont pu réduire leur niveau de stress à un niveau normal sept jours plus tôt.

Peluche mortelle

Peu importe à quel point les chats apparaissent doux sur le canapé, beaucoup d’entre eux se transforment en chasseurs acharnés à l’extérieur de la maison. « Vous menacez massivement la biodiversité », déclare Richard Zink de l’Institut Konrad Lorenz de recherche comportementale comparée. En plus des souris, les chats se nourrissent également de nombreuses espèces menacées : lézards, vers lents, chauves-souris, oiseaux, libellules, loirs, grenouilles, tritons. Zink a grandi dans la banlieue de Vienne, où les lézards des sables, aujourd’hui strictement protégés, erraient dans son enfance. «Ensuite, de plus en plus de voisins ont acheté des chats, et depuis lors, les reptiles ont disparu localement», explique l’ornithologue, dont la famille possède elle-même deux chats.

Comment concilie-t-il conservation de la nature et garde de chats ? Il a installé une clôture à l’épreuve des chats autour du jardin afin que les animaux puissent sortir sans causer de dégâts. Pour Zink, il est clair que cela n’est pas possible partout. « Cela aiderait aussi beaucoup si les chats n’avaient pas de temps libre à toute heure du jour et de la nuit », dit-il. Les chats chassent le plus tôt le matin, en début de soirée et la nuit – et il est préférable de rester à l’intérieur. « Les chatières modernes peuvent être programmées, vous devriez donc en profiter », recommande Zink.

Mais pourquoi les chats domestiques chassent-ils alors qu’ils sont gâtés avec toutes sortes de friandises à la maison ? « Manger et chasser sont deux choses différentes. Partir à la chasse est tout simplement très amusant », explique le biologiste comportemental Kurt Kotrschal. Il est difficile pour les gens de regarder des chats tourmenter leurs proies avant de finalement les tuer. Du point de vue du chasseur, cela est tout à fait logique : le chat apprend à connaître ses victimes en jouant et améliore sa technique de chasse.

Comment les chats parlent aux gens

L’histoire commune a commencé il y a environ 10 000 ans au Moyen-Orient. Avec le grain que cultivaient les sédentaires, sont venues les souris et, avec elles, le chat brun. Felis silvestris lybica, l’une des cinq sous-espèces du chat sauvage d’Afrique, est l’ancêtre du chat domestique actuel, comme l’ont déterminé des scientifiques de l’Université de Louvain grâce à des analyses génétiques en 2017.

« Les chats se sont domestiqués », explique le spécialiste du comportement Kotrschal. Les animaux qui restaient calmes en présence des humains avaient un net avantage ; En conséquence, ils se reproduisaient avec plus de succès dans l’environnement des premiers agriculteurs que dans l’environnement de leurs homologues timides. À mesure que les chats devenaient plus apprivoisés, les soi-disant symptômes de domestication sont apparus chez les chats (comme chez tous les animaux domestiques) : les couleurs colorées de la fourrure sont apparues, la forme du crâne a légèrement changé – et ils sont devenus bavards. Chez les chats sauvages, seuls les petits miaulent lorsqu’ils veulent être allaités. Les animaux adultes sifflent, mais un « miaou » pitoyable ne passerait jamais par les lèvres de leurs parents sauvages.

Le chat domestique est complètement différent. Elle roucoule sur tous les tons, réclame bruyamment sa nourriture et proteste de manière stridente lorsqu’elle doit aller chez le vétérinaire. La phonéticienne suédoise Susanne Schötz a analysé les cris des chats et a découvert des modèles clairs ; des échantillons audio sont disponibles sur son site Meowsic. Le miaulement d’un chat effrayé fait un arc de cercle puis retombe brusquement : « MIII-au », a déclaré Schötz au « Spiegel ». Un chat qui mendie, en revanche, lève la voix à la fin : « Miii-Aaaau. » Le bavardage semble apparemment dû au succès : les gens comprennent étonnamment bien le langage des chats, comme Schötz l’a constaté en jouant avec les sujets de test. .

Pourquoi les chats sont-ils les reines d’Internet ?

D’une part, cela est dû à leur imprévisibilité. « Les chiens suivent une routine standard pour plaire aux gens. Les chats, en revanche, sont des individualistes, des terroristes doués, des tyrans créatifs en matière de nourriture », explique Kurt Kotrschal. Ainsi, les chats ne s’ennuient jamais.

Alexis Ohanian, fondateur du forum en ligne Reddit, connaît la deuxième raison : « Contrairement aux propriétaires de chiens qui se réunissent au parc, les propriétaires de chats n’ont jamais pu sortir avec d’autres pour faire les choses des propriétaires de chats. Jusqu’à l’arrivée d’Internet.


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