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Vieillir heureux : des chercheurs décryptent le vieillissement

Par Norbert Regitnig-Tillian

Innsbruck en automne. UN journée ensoleillée. La ville sur l’auberge se réchauffe à nouveau. Andrea Taferner ne remarque rien à ce sujet pour le moment. L’étudiant en biologie travaille à l’Institut de recherche sur le vieillissement biomédical Université d’Innsbruck sur sa thèse. Au sous-sol de l’institut, dans une pièce où il fait constamment 20 degrés, elle observe au microscope un ver d’à peine un millimètre de long qui se fraye un chemin dans sa boîte de Pétri. Il s’agit de l’ascaris Caenorhabditis elegans, animal préféré des chercheurs vieillissants. Des milliers d’expériences ont déjà été réalisées avec ses congénères. Il a été soumis à un régime de famine, a reçu des médicaments et… Ingénierie génétique manipulé dans toutes les directions possibles. Les vers sauvages ne vivent que quelques jours. Les animaux de laboratoire manipulés atteignent dix fois ce chiffre durée de vie. À l’aide d’une enzyme spécifique, l’aspirant biologiste moléculaire souhaite étudier exactement comment fonctionne le processus de vieillissement chez le ver. Cela peut-il être transformé en un médicament qui prolonge la vie ? On verra bien, dit l’étudiant en riant.
Si vous voulez savoir ce que vous pouvez faire contre le vieillissement, vous obtiendrez très rapidement de nombreuses réponses – des réponses provisoires. Il existe plus de 300 théories sur le vieillissement, et des centaines de groupes de recherche à travers le monde s’efforcent d’en percer le secret. Au moins une chose semble désormais claire : le vieillissement ne peut être influencé et le maximum durée de vie gravé dans la pierre est faux. Et si les visionnaires parviennent à leurs fins, il y aura bientôt des pilules qui retarderont la vieillesse et des technologies qui vous permettront de le faire aussi. durée de vie peut s’étendre extrêmement longtemps.

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Deux étages plus haut, les rayons du soleil pénètrent dans le bureau de Pidder Jansen-Dürr. Le biologiste moléculaire a une barbe pleine. Cela lui donne un air sévère – et un poids particulier à l’âge qu’il croit théoriquement accessible aux humains. « 800 ans, c’est l’âge qu’on atteint quand on élargit le durée de vie transmis des animaux de laboratoire aux humains », explique Dürr. « Il manque encore des techniques concrètes sur la manière dont cela peut être appliqué aux humains. Mais il ne semble pas y avoir de fourchette absolue.

«Le vieillissement peut être ralenti»

Jansen-Dürr n’est pas un utopiste. Il applique uniquement aux humains les données empiriques de la recherche sur le vieillissement. Car le dogme d’une durée de vie strictement limitée pour chaque espèce est tombé depuis longtemps. « Le vieillissement est une partie facultative de la vie et peut être ralenti ou reporté », explique le biologiste évolutionniste. Michel Rose. Il a travaillé avec le deuxième animal préféré des chercheurs vieillissants : les mouches des fruits. En 1981, il a lancé une expérience impressionnante : dans chaque génération de mouches, seuls les œufs que les mères mouches, particulièrement âgées, avaient pondus vers la fin de leur vie pouvaient éclore pour donner des larves. Après 15 générations, les insectes vivaient 20 pour cent de plus que la première génération. Aujourd’hui, après plus de trente ans de sélection constante, les mouches sont déjà trois fois plus vieilles que leurs ancêtres.

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En principe, cela pourrait également s’appliquer aux humains. « Il n’y a pas de pression évolutive sur le vieillissement », explique le théoricien allemand de l’évolution. Annette Baudisch. « L’évolution a optimisé les organismes pour leur capacité à se reproduire. En principe, l’évolution ne se soucie pas de ce qui se passe ensuite. » Le vieillissement se déroule pour ainsi dire dans l’ombre de l’évolution, et dans la théorie évolutionniste, ce n’est pas un problème si les individus continuent à vivre longtemps après leur phase de reproduction. Fondamentalement, ils peuvent également atteindre « l’immortalité biologique », dit Rose. Cela se produirait si la mort due à la vieillesse pouvait être vaincue. En raison d’une maladie, d’un accident ou Catastrophes naturelles Les individus continueraient à mourir, mais la détérioration physique serait stoppée.

Des visionnaires comme le biogérontologue britannique Aubrey de Gray je crois que nous n’en sommes pas loin. L’enfant terrible de la scène anti-âge voit la recherche déjà sur le point de faire une percée. « Les premiers immortels sont déjà parmi nous », prédit le quinquagénaire à la barbe de Mathusalem et suggère une thérapie combinée génique et par cellules souches pour atteindre une jeunesse éternelle, grâce à laquelle les cellules endommagées pourraient être remplacées ou réparées…

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